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创业公司什么时候该关门大吉

在分类信息网站Craigslist和Monster.com出现之前,曾有这样家名为Drei Tauben Ltd的公司,提供独有的科技行业职位招聘平台。1991年,克里斯托弗•弗兰克与两位合伙人创立了这家公司,花了两年时间来打造这项业务。

他们创造了个用户友好平台,用人单位如果想在自己品牌下发布在线招聘广告,可以进行定制。已经开始有收入进账,而且他们还联系到了家科技学院协会,有意使用这系统。切看起来都充满着希望,他们将从市值1亿美元的科技招聘广告市场中分得杯羹。

但收入增长比他们预想的慢。每过、两个月,合伙人们都必须把更多的个人资金投入到这家公司。到了1993年秋季,他们决定关闭公司。

“很痛苦,就像宣判死刑样,”现年45岁的弗兰克说。如今他是美运通(American Express)的位副总裁,并著有《超越信息泛滥:聪明人的决策之道》(Drinking from the Fire Hose: Making Smarter Decisions Without Drowning in Information)书。“当你对件事充满激情的时候,你会感到它就在你的骨子里。旦它没有按计划进行,你会感觉非常失落。”

关掉公司,放弃初曾激励你创立公司的大好前景,这或许是创业者难接受的事情。本质上,创业者把“挫折”视为只是解决方案未明。如果答案其实是你不想听的“别干这个了”,也许他们会视而不见。 纵观小公司的创业史,有太多本可能成功的故事——这些公司有着出色的点子,但时机尚不成熟,或者要实现盈利难度太大。

“乐观主义既是创业者的宝贵财富,也是风险所在,”芝加哥系列创业家乔•格洛茨说。“乐观与空想仅纸之隔。”

本文采访了多位创业者,总结了几种值得警惕的典型症状。如果你的公司存在这些症状,或许佳的选择是关掉公司,重新开始。

曲高和寡

回顾过去,弗兰克认为,在Drei Tauben与传统印刷出版物的系列会面中,Drei Tauben的问题凸显无疑。这些出版物熟知广告业务的方方面面和那些为招聘广告付钱的客户。但他们就是不理解为什么人们要上网找工作,而不是打开报纸。当时,互联网的影响与今天还不可同日而语。

如果你无法说服战略性合作伙伴或客户,让他们相信你商业模式背后的逻辑,即便后证明你是正确的,又有何用?不管潜在市场可能有多大,你先需要有真实而活跃的客户给你开支票,不停地再开支票。

“当你试图做出这个决定时,不管是去是留,都不能盯着宏观经济,”弗兰克表示。“你得评估本地市场和目标受众。有没有收入支撑这项业务?谁是你的客户?”

无用功

另个不妙的迹象是,你不断向公司投入更多的资金和时间,但公司毫无向好的趋势。

迈克尔•帕卢奇花了三年时间打造纽约点对点就业市场Solvate,但公司总是缺乏良好的增长势头,不能持续吸引风投。事实上,这家公司增长平平,去年底已关门歇业,没有再寻求新轮融资。

“我们太超前市场了,”帕卢奇说。“在互联网上以特定的方式交易某些类型的工作对于人们来说有点太超前了。我相信我们试图实现的东西在将来某个时候必将成为现实。”

与此形成对比的是,帕卢奇目前是Slooh的共同创始人兼董事长,这家小公司已经盈利,公司将望远镜连接到互联网上,播报像月食、日食等天文现象。公司正处于缓慢而稳定上升的阶段。他说:“它不适合风投模式。我们预计它会每年点点好转。”

新障碍

对于波士顿Go Gaga公司的创始人吉尔•卡特莱特而言,这场经济衰退就像横亘在眼前的堵墙。她在2007年创建了这家人体工程学妈咪包公司,公司很快就盈利了,分销渠道遍布美、加拿大和澳大利亚,业务合作伙伴包括Babies R Us、Diapers.com、亚马逊(Amazon.com)和eBags等。

但到了2010年下半年,卡特莱特平均每个月有3家独立门店(因为破产)而关门。凭借虚拟供应链和极低的管理成本,她本可以大幅缩减规模,蹒跚前行。但去年10月,她终决定暂停生产。

“和很多创业者样,我希望我创立的公司总能保持活力,不断前进,”她说。“我发现自己陷入了经营公司的细枝末节之中,而不是继续扩张。这不是我想要的自己。”

与此类似,费城Reproduct的席执行官帕特里克•菲兹杰拉德对公司的前景也曾经非常乐观。这家公司回收贺卡,制成办公家具和地毯。直到他遇到美邮政(U.S. Postal Service),了解到如果要降低客户回寄贺卡用于回收的邮资,可能需要美会表决。不调低邮资,他的业务模式就行不通。

“如果行业老大说:‘不成,这事没戏’。这时,你只能说:‘好吧,行不通,那就算了’,”菲茨杰拉德说。现在在宾夕法尼亚大学(University of Pennsylvania)沃顿商学院(The Wharton School)担任讲师的菲茨杰拉德过去曾成功创立过Recyclebank等公司。“如果你承认失败,你会说,‘我会关掉这家,把它作为下家公司的积累。’如果你没有汲取任何教训,那就是在浪费时间。”